Walcheren 1809.

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Walcheren 1809.

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Hola a todos :D; otro intento de desembarco..........................

Walcheren 1809.

La situación general en abril de 1809.

Es abril de 1809. Inglaterra acaba de formar una quinta coalición que se agrupa contra la Francia de Napoleón: Inglaterra, Austria, España y Portugal. La lucha se desarrolla en España, donde 200.000 franceses, la élite del ejército, están agotados desde hace más de un año en la más atroz de las guerras "a cuchillo" y Zaragoza acaba de sucumbir tras tres asedios sucesivos, el 20 de febrero. Alemania, temblorosa, tuvo dificultades para apoyar las demandas de Napoleón; Incluso Westfalia se levantará y en Berlín, el Mayor Schill llama a Prusia a las armas...

Italia no es segura y, en un momento dado, el Príncipe Eugenio incluso será expulsado; Bélgica y Holanda (gobernadas por el Rey Luis, hermano del Emperador), sólo esperan una oportunidad para recuperar su libertad nacional.

Napoleón reunió un ejército de 300.000 hombres e invadió Austria. Los días 19, 20, 22 y 23 de abril se produjeron las victorias de Thann, Abensberg, Eckmühl y Regensburg. El 06 de julio, tras el semifracaso de Essling, llegó Wagram, y el 11 de julio, el armisticio de Znaïm.

Dos meses y medio fueron suficientes para que Napoleón derrotara a Austria. Inglaterra no había tenido tiempo de hacer el más mínimo gesto para ayudar eficazmente a su aliado, a pesar de los repetidos llamamientos y objeciones de este último.

Proyectos en Amberes.

Sin embargo, el gobierno británico había considerado tomar medidas, pero casi la totalidad de su ejército estaba en España y no podíamos imponer ningún modo de reclutamiento al pueblo inglés para una expedición donde el interés de Inglaterra no estaba directamente involucrado.

Así pues, desde marzo se discutieron las oportunidades, los riesgos y los beneficios de una operación en las desembocaduras del Escalda. Allí había una gran flota francesa, toda nueva, que podía ser capturada. Sobre todo estaba el gran puerto de Amberes, este formidable arsenal, esta "pistola apuntada al corazón de Inglaterra", según la expresión de Napoleón, cuya captura, si pudiera llevarse a cabo y conservarse, daría a la Islas Británicas una seguridad que nunca habían conocido.

Los informes de los espías sugerían que no se habían tomado medidas de defensa serias en esta región, cuya población también era muy desfavorable para los franceses y también se sabía que el ejército francés estaba disperso y siendo combatido vigorosamente en España y Austria, sería difícil que el Emperador reforzara a los aproximadamente 6.000 a 7.000 hombres que se encontraban en esta costa, mediante algo más que levas apresuradas sin valor militar. Un buen núcleo de tropas avezadas, tomadas prestadas del ejército de Moore, salieron de España, en secreto y en rápida ejecución, la sorpresa sería completa y el éxito asegurado.

Pero para que la operación produzca resultados duraderos, todavía era necesario dedicarle recursos considerables: al menos 40.000 hombres cuyo transporte, con el equipo y las tripulaciones de asedio necesarios, requiere más de 100.000 toneladas de barcos... ¿Dónde se conseguirá un tonelaje tan grande? Nada se sabe al respecto, pero es un esfuerzo colosal, superando en tamaño a todo lo visto hasta entonces.

Fuente: Encore une tentative de débarquement qui a mal fini : Walcheren (1809). Grasset, A. Allgemeine schweizerische Militärzeitung = Journal militaire suisse = Gazetta militare svizzera. Band (Jahr): 89=109 (1943). Heft 7

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El plan y las fuerzas del ataque.

En fin, las discusiones continuaron durante todo el mes de marzo y no fue hasta abril que se aceptó el principio de la expedición; Sólo en julio, cuando Austria capituló en Znaim, se reunieron los medios en hombres, equipo y transporte. Por tanto, ya no se trataba, en este momento, de una desviación para relevar al aliado, ya que éste estaba fuera de combate; se trataba simplemente de aprovechar una oportunidad favorable para asestar un golpe importante a los intereses de Inglaterra.

Finalmente, el 25 de julio, una formidable armada de 40 barcos de línea, 30 fragatas y 84 corbetas navegaba, protegiendo 600 transportes repartidos entre Plymouth, Dover, Chatham y Harwich. Había allí 45.000 hombres, entre ellos 40.000 soldados, 2.500 jinetes, 10.000 caballos y 200 cañones de 24 libras o grandes morteros. El conjunto debía formar 4 divisiones al mando de los Generales Hope, Runtley, Rosslyn y Grosvenor, veteranos de la Guerra Española. Se asignó a cada división una escuadra proporcional, bajo el mando de los Contraalmirantes Keates, Owen, Gardner y Ottway, todos marinos experimentados.

Lord Chatham recibió el mando principal de la expedición y hay que reconocer que a pesar de la importancia de sus títulos, este noble señor apenas estaba preparado para resolver las dificultades que iba a tener que afrontar. Desde que en su juventud había servido en España como capitán de infantería, a los 53 años apenas había ejercido un mando militar.

Sin embargo, su condición de hermano del Gran Ministro William Pitt le había otorgado múltiples dignidades, como las de Primer Lord del Almirantazgo y Consejero Privado... A pesar de ello, quizás no era el jefe que Walcheren necesitaba. El Almirante Strachan, que comandaba la flota, era nada más y nada menos que un marino valiente, al que nada había llamado la atención hasta entonces y que inmediatamente pareció abrumado por la multiplicidad de deberes de un comandante en jefe. De todos modos, el 25 de julio, la mayor parte de la expedición estaba lista para partir en los 700 barcos disponibles. Las Divisiones Rosslyn y Grosvenor les seguirían unos días después.

Hacía mucho tiempo que no se decidía lo que se iba a hacer y muchos planes habían sido considerados y descartados. Apenas unos días antes de la salida, se decidió:

1. que el General Eyre Coote, segundo al mando de la expedición, al frente de dos divisiones transportadas por la escuadra del Almirante Ottway, desembarcaría en la isla de Walcheren y tomaría Vlissingen;
2. que la División de Huntley, protegida por la escuadra de Owen, desembarcaría en la isla de Cadzand y capturaría el fuerte de Breskens;
3. que la División Hope, a la que más tarde se unirían las Divisiones Rosslyn y Grosvenor, entraría en el Escalda Occidental, por el que ascendería hasta Santvliet; que las tropas desembarcarían y marcharían inmediatamente sobre Amberes. Lord Chatham, Comandante en Jefe de la expedición, y el Almirante Strachan, Comandante de la Flota, marcharían con este grueso.

Imagen
Walcheren, Amberes. Las desembocaduras del Escalda...........................

Fuente: Encore une tentative de débarquement qui a mal fini : Walcheren (1809). Grasset, A. Allgemeine schweizerische Militärzeitung = Journal militaire suisse = Gazetta militare svizzera. Band (Jahr): 89=109 (1943). Heft 7

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Debilidad de las defensas de las desembocaduras del Escalda.

A pesar de la dilación y del tiempo perdido, el momento era idealmente favorable y no parecía que los atacantes tuvieran que temer una resistencia muy eficaz.

La isla de Walcheren, perteneciente a Holanda (Países Bajos), tenía una guarnición holandesa débil, mientras que Vlissingen, en la orilla norte del Escalda Occidental, estaba en manos de una guarnición francesa de unos 3.000 hombres. Francesa sólo de nombre, porque allí había dos batallones de desertores prusianos, un batallón irlandés y unos 500 franceses, incluido un batallón colonial. Las tropas extranjeras eran de espíritu más que dudoso, un grupo de indeseables, más ávidos de saqueo que de batalla. El General Mounet, que los comandaba, un soldado valiente, veterano de las guerras revolucionarias, había recibido este mando como un retiro. Las murallas de Vlissingen estaban muy deterioradas y necesitaban grandes reparaciones.

La isla Cadzand formaba la orilla sur del Escalda occidental, que dominaba, frente a Vlissingen, por el muy ruinoso fuerte de Breskens. Esta isla formaba parte del Departamento del Escalda, que dependía de la 24e División militar. Allí mandaba el General Rousseau, todavía un viejo soldado, muy activo, lleno de vigor e iniciativa, pero contando sólo con unas pocas docenas de hombres, artilleros de las baterías costeras. Algunas compañías de Guardias Nacionales vigilaban también las costas, todas ellas situadas en esta región, bajo el mando del senador General Rampon, que había encontrado allí un retiro honorable.

Un elemento importante de la defensa era sobre todo el escuadrón Scheldt, formado por 10 nuevos barcos de línea, casi todos construidos y armados en Amberes; esta escuadra, precisamente, cuya captura era el principal objetivo de la expedición. Estaba encabezada por un excelente marino, el Almirante Missiessy, un líder con una inteligencia clara y vivaz, con pronta toma de decisiones, cuya energía y voluntad de hierro eran bien conocidas. Para la defensa de Amberes, estos barcos podían contar con el apoyo de una veintena de cañoneras de la flotilla del Escalda y los 1.000 cañones alineados por estos barcos constituían una fuerza apreciable.

Sorpresa y preparativos para la resistencia.

En Amberes habían sido advertidos de los planes británicos. Nadie lo creyó. El 28 de julio, cuando en la niebla de la mañana se divisó el mar cubierto de velas inglesas, ya no cabía duda.

En Cadzand, el General Rousseau informó mediante carta extraordinaria al General Chamberlhac, comandante de la 24e División militar, y le pidió refuerzos inmediatos. Mientras tanto, alertó a sus pocos artilleros, 200 o 300 guardias nacionales, y requisó un batallón del 48º y un batallón del 65º, cuyas guarniciones estaban cerca de la isla. Y con lo que le quedaba, después de haber ocupado el fuerte de Breskens, esperó, dispuesto a abalanzarse con las bayonetas sobre los primeros elementos que desembarcaran.

En Walcheren, el General Mounet alertó a las guarniciones holandesas, ocupó Vlissingen con la mitad de sus fuerzas, alrededor de 1.500 hombres, y envió una fuerza equivalente, bajo el mando del General holandés Osten, para ocupar la costa desde Vlissingen hasta Dormburg. Era un frente de 25 kilómetros para vigilar y mantener. Una tarea tanto más imposible de cumplir cuanto que esta infantería, de dudoso valor, no estaba apoyada, es decir, por ninguna artillería: en total, 4 piezas de cañón enjaezadas por caballos de arado, conducidos por sus propietarios, campesinos holandeses.

En cuanto al Almirante Missiessy, reunió todos sus barcos frente a Vlissingen. No se encerró en el puerto, donde los ingleses podrían haberse sentido tentados a bloquearlo; permanece orgulloso al frente, dispuesto en fila, sin ofrecer combate, pero dando a entender que lo aceptaría si fuera atacado.

Fuente: Encore une tentative de débarquement qui a mal fini : Walcheren (1809). Grasset, A. Allgemeine schweizerische Militärzeitung = Journal militaire suisse = Gazetta militare svizzera. Band (Jahr): 89=109 (1943). Heft 7

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Las vacilaciones del mando británico. El desembarco en Walcheren.

Sin embargo, el escuadrón del Almirante Owen y la división de Huntley estaban por delante de Cadzand, donde se ordenó a Huntley que se afianzara. Pero desde alta mar se pudieron ver los preparativos de defensa que se llevaban a cabo en la isla, preparativos que el General Rousseau no ocultó en modo alguno, sino todo lo contrario. Incluso se observaron unidades: compañías, batallones que llegaban rápidamente a sus puestos de combate.

Evidentemente, la sorpresa con la que se había contado para obtener un éxito fácil no se produjo y la gente en la costa pareció dispuesta a luchar y Owen celebró consejo, en lugar de desembarcar. Opinaban que un desembarco sólo tendría algunas posibilidades de éxito si era posible desembarcar, al mismo tiempo, una masa imponente de tropas, que permitiera alcanzar una marcada superioridad numérica en un punto elegido. Ahora, para llevar a cabo una operación similar, Owen carecía de embarcaciones. Pidió algunas, pero no le pudieron conceder... Y pasó el día 28, luego el del 29, luego el del 30.

El día 30, Huntley aún no se había atrevido a intentar desembarcar en Cadzand. La actitud del General Rousseau había dado sus frutos. Por parte de Walcheren, el asunto lo llevaron de forma más decisiva los atacantes. Allí, además, como hemos dicho, la defensa fue confiada a tropas en su mayoría extranjeras, de lealtad al menos dudosa, ¡y tal vez las operaciones de los atacantes fueron facilitadas de diversas maneras! En cualquier caso, el 29 de julio, la escuadra del Almirante Ottway, que transportaba las divisiones del General Eyre Coote, después de haber bordeado durante algunas millas la costa norte de la isla, se detuvo frente a la costa y abrió fuego contra las pocas baterías que allí se veían, así como sobre las tropas dispersas en tierra, e inmediatamente lanzó sus barcos.

A los primeros cañonazos, las baterías de tierra mal instaladas se volcaron; los caballos requisados ​​se encabritaban, rompían sus líneas y huían, arrastrando consigo a sus conductores campesinos. Las tropas de infantería, desertores prusianos, después de una demostración de resistencia, se disolvieron y huyeron hacia Dormburg o Middelburg, a pesar de los esfuerzos del General Osten, que no pudo resistir. Más de medio millar estaban de servicio y tuvieron que retirarse. El día 30, Dormbourg, Woere y Middelburg fueron ocupados y saqueados por los atacantes y por quienes deberían haberlos defendido. El día 31, toda la isla de Walcheren estaba en poder de los ingleses, menos Flushing, donde el General Mounet estaba encerrado y atrincherado.

Fuente: Encore une tentative de débarquement qui a mal fini : Walcheren (1809). Grasset, A. Allgemeine schweizerische Militärzeitung = Journal militaire suisse = Gazetta militare svizzera. Band (Jahr): 89=109 (1943). Heft 7

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El Almirante Missiessy protege su flota en el campamento atrincherado de Amberes.

Pero el escuadrón del Almirante Missiessy ya no estaba en Flesinga/Vlissingen. Al ver las velas inglesas dirigiéndose hacia el este, a lo largo de la costa de Walcheren, el almirante comprendió el peligro de su situación y penetró en el plan de sus adversarios incluso antes de que se hubieran decidido por completo. Había visto a la flota británica, penetrando el Escalda Oriental, llegar a Santvliet, cortando así cualquier retirada a Amberes de los barcos franceses que permanecían en Flesinga/Vlissingen y obligándolos a capitular.

Aunque las órdenes formales del Ministro lo mantuvieron en Vlissingen, no dudó, como verdadero líder, en asumir la responsabilidad que se requería. El 30 de julio, al ver que el ejército inglés se extendía por la isla de Walcheren, zarpó y, aprovechando un viento favorable, navegó hacia el Escalda Occidental. Reparó Fort Bath, Forts Lillo y Liftendhoek, después de haber hundido una fragata en el canal de Bergen op Zoom, para hacerlo intransitable, y entró en el campamento atrincherado de Amberes.

Allí, bloqueó el Escalda con barreras para impedir el acceso a los brulotes enemigos; armó los fuertes con algunos de sus cañones y se mantuvo dispuesto con los mil cañones que le quedaban para apoyar vigorosamente la defensa del campamento atrincherado. Todas estas operaciones concluyeron el 02 de agosto y privaron a los ingleses de la posibilidad de obtener de su expedición la principal ventaja que esperaban de ella.

Inconsistencia de las medidas de defensa previstas por el Gobierno de París. Los planes de Fouché y Clarke.

Sin embargo, el Gobierno francés había sido informado el 31 de julio, del desembarco masivo de los ingleses en la isla de Walcheren y de la grave amenaza que pesaba sobre Amberes y sobre la escuadra francesa anclada en estas zonas.

Cambacérès (Jean-Jacques-Régis de Cambacérès), archicanciller del Imperio, reunió inmediatamente a los ministros interesados: Clarke (Henri Jacques Guillaume Clarke), Ministro de la Guerra; Decrès (Denis Decrès), Ministro de Marina, y Fouché (Joseph Fouché), Ministro del Interior y de Policía. Este último, que tenía agentes por todas partes, ya estaba informado de todo lo que estaba sucediendo y había informado a su amigo Decrès del desembarco en Walcheren. Por lo tanto, los dos ministros ya se habían consultado y se presentaron al Consejo con un plan preparado.

Se trataba de movilizar inmediatamente 100.000 guardias nacionales en los departamentos del Norte y del Este y poner a su cabeza al Mariscal Bernadotte, Príncipe de Ponte Corvo, recientemente despedido del ejército alemán, por haber disgustado al Emperador por una orden del día dirigida a las Tropas sajonas, pero cuyo talento y notoriedad podían ser de gran utilidad e imponerse al enemigo. Además, todos los trabajadores disponibles de París tuvieron que ser transportados inmediatamente a Amberes para restaurar los fuertes de esta región, que se sabía que habían estado abandonados durante mucho tiempo y no habrían podido resistir un ataque severo.

Ahora bien, no sólo el plan había sido decidido por Fouché y Decrès, sino que Fouché, como Ministro del Interior, ya había dado a los prefectos las órdenes necesarias para la leva de la guardia nacional, en los departamentos del Norte y del Este.

Lamentablemente, este plan no fue aprobado por el Consejo del 10 de agosto. Cambacérès, cauteloso por naturaleza, se mostró reacio a dar empleo a un mariscal, deshonrado el día anterior por el Emperador; también sabía que la opinión pública estaba cansada de continuos reclutamientos y que el Emperador estaba bastante mal dispuesto hacia los guardias nacionales... en definitiva, tenía especial miedo de disgustar al Emperador.

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